Histoire du thé Earl Grey

Histoire du thé Earl Grey

Earl Grey est un thé noir aromatisé à l’huile d’olive de bergamote, fruit principalement cultivé en Italie. Les mélanges traditionnels comprennent le Lady Grey (un mélange de Earl Grey et de fleurs de bleuet bleu), de Russian Earl Grey (Earl Grey avec des morceaux de zeste d’agrumes) et de Red Earl Grey (rooibos et bergamote).

Charles Gray

Charles Gray (1764-1845) en est le responsable. Charles était un aristocrate anglais éduqué à Eton et à Cambridge et élu au Parlement à l’âge de 22 ans. Il épousa Mary Elizabeth Ponsonby (fille du baron Ponsonby de Imokilly, comté de Cork, Irlande) et eut six filles (une mort-née) et dix fils. Avant son mariage, il avait une fille illégitime avec la duchesse de Devonshire, qui est le sujet du film de 2008 « La duchesse ».

Il était membre du parti Whig et est devenu secrétaire aux Affaires étrangères en 1806, mais un différend sur les droits des catholiques a mis fin à cette nomination. Il a hérité du titre de comte lorsque son père est décédé en 1807 et est devenu membre de la Chambre des lords. Charles Gray, le deuxième comte Grey, a été premier ministre du Royaume-Uni du 22 novembre 1830 au 9 juillet 1834. Il était connu pour avoir plaidé en faveur d’une réforme parlementaire et de l’émancipation des catholiques. Le Reform Act de 1832 et le Slavery Abolition Act de 1833 sont deux de ses réformes les plus remarquables.

Il est intéressant de noter que le monopole de la Compagnie des Indes orientales dans le commerce britannique avec la Chine a pris fin alors qu’il était premier ministre. Il est commémoré à travers une statue au centre de Newcastle-upon-Tyne et du Grey College à Durham.

Gray était respecté mais rarement aimé. Ses réalisations étaient peu nombreuses mais importantes. De nature, il était un homme de contradictions, têtu mais facilement découragé par un échec, impérieux mais indécis, prudent et introspectif.

EA Smith (2004), ‘Gray, Charles, second Earl Grey (1764-1845)’

Thé Earl Grey
Thé Earl Grey

Pourquoi Earl Grey ?

Comment il est devenu associé au thé n’est pas clair. Il y a des histoires de bonnes actions en Chine qui ont abouti à la recette du thé qui revient à son propriétaire. Une autre version explique comment le mélange a été créé par accident lorsqu’un diplomate en Chine et un thé ont été expédiés ensemble et que la saveur du fruit était absorbée par le thé au cours de l’expédition.

 Une autre version de l’histoire implique un ami mandarin chinois du comte qui mélange ce thé pour compenser le goût des minéraux présents dans l’eau de son domicile (voir notre article sur l’eau) (Howick Hall, Northumberland, Angleterre). En réalité, la raison pour laquelle le thé a été nommé d’après Charles n’est pas absolument claire. Les Jackson de Piccadilly disent qu’ils ont introduit le mélange en 1836 « pour répondre aux souhaits d’un ancien comte Grey ». Des chercheurs de l’Oxford English Dictionary (OED) ont lancé un appel en 2012 afin de trouver la plus ancienne preuve d’Earl Grey faisant référence au thé. 

La première référence au thé aromatisé à la bergamote date de 1824. Contrairement aux associations plus récentes, il semble qu’à cette époque, il était utilisé de manière défavorable pour rehausser le goût d’un thé de mauvaise qualité. Cela a amené l’OED à conclure qu’il était « plutôt improbable » que Charles Grey, le second comte, ait préconisé ou recommandé le thé.

Lectures complémentaires sur le Thé Earl Grey :

  • Correspondance de la princesse Lieven et Earl Grey, (1890), Londres: R. Bentley
  • Early Grey: les résultats de l’appel de l’OED sur le thé Earl Grey, (2012), Oxford English Dictionary [ http://public.oed.com/early-grey-the-results-of-the-oed-appeal-on- earl-grey-tea / , consulté le 26 octobre 2013]
  • Gray, Charles, second Earl Grey (1764-1845), (2004) EA Smith, Oxford: Oxford University Press
  • Lord Grey du Reform Bill, la vie de Charles, second Earl Grey, (1920), GM Trevelyan, Londres: Longmans, Green

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